cangrejo milenario de sangre azul Limulus polyphemus anatomia horseshoe crab Mexico USA

La costosa sangre azul de un cangrejo que habita en el Golfo de México, ha sido clave en el proceso de análisis de ensayos clínicos para las vacunas contra el covid-19 y muchos otros fármacos que son llevados por la Administración de Alimentos y Medicamentos de los Estados Unidos (FDA) y países que utilizan el mismo método desde 1970: Limulus Amebocyte Lysate (LAL).

Limulus polyphemus

En este proceso se identifica la presencia de toxinas gracias a un componente extraído de las células sanguíneas del Limulus polyphemus, el cangrejo de sangre azul que habita el Golfo de México. Aunque también se suele comercializar desde Virginia y Nueva Jersey, y existen otras variantes de la especie en Asia, es uno de los seres vivos con registros fósiles más antiguos que aún viven y desde hace varios años su especie se califica ‘bajo amenaza‘.

Usar sangre de cangrejo en verificación de vacunas es más rápido que usar conejos

Se ha señalado la preferencia por el método LAL a diferencia de la inoculación de conejos debido a su rapidez, y en la carrera de las vacunas este fósil viviente que nos recuerda bastante al ‘trilobite’ parece jugar un papel importante.

¿Por qué es azul la sangre del cangrejo?

Su sangre azul contiene una proteína distinta a la de los vertebrados llamada hemocianina, compuesta por dos átomos de cobre cuyas propiedades ayudan a los procesos de verificación al reaccionar con su color en presencia de ciertos elementos y agentes.

La oxigenación del cobre provoca un cambio de color entre la forma desoxigenada de Cu incolora y la forma oxigenada de Cu azul, ¡haciendo que la sangre de estos animales sea increíblemente azul!

Señala un artículo de mappingignorance en 2016

¿En cuánto se valora la sangre azul de cangrejo?

En 2018 estaba valorado en aproximadamente 60 mil dólares por galón. La FDA sigue utilizando el proceso LAL, ya que en mayo del 2020 una dependencia estadounidense determinó que faltaban años para encontrar una prueba confiable.

Figure 2. Blue blood extraction
Foto:  Andrew Tingle

Ordeñar sangre azul de cangrejos los está matando

Extraen como mínimo el 30% de la sangre de estos cangrejos a través de una de sus venas cercanas al corazón, esto está causando la muerte de al menos el 25% de los cangrejos capturados.

No se conoce un estudio de seguimiento a largo plazo sobre el Limulus polyphemus una vez que es liberado pero se sabe que la extracción de sangre causa debilitamiento en estos especímenes, así como confusión, y podría haber afectos adversos en su reproducción.

Se están buscando alternativas como la producción artificial de un componente que pueda reemplazar utilizado actualmente. Desconocemos si este animal es «cultivado» en granjas.

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